sábado, 5 de enero de 2008

Seis grados de separación

Duncan J. Watts: Seis grados de separación. La ciencia de las redes en la era del acceso.- Barcelona: Ed. Paidós, 2007. ISBN: 84-493-1772-X.

Un libro impescindible para comprender el funcionamiento de las redes sociales y el efecto de los small worlds. Es el complemento perfecto de Linked, de A. Barabási, que me leí también hace unos meses y que tienen la culpa de mi obsesión por este fenómeno

Los primeros capítulos dan una visión estática de las redes: las estructuras que generan small worlds. Comienza con las redes aleatorias comparándola con el tipo de relación de los habitantes de Solaria (referencia obligatoria a Bóvedas de Acero, de Isaac Asimov), donde la probabilidad de que dos personas tengan alguna relación-estén conectadas-se puede considerar aleatoria y no depende de que tengan amigos en común. Claro, con este ejemplo decicí que Duncan Watts me caía bien y que el libro me iba a gustar :-). En el extremo opusto, las redes regulares que surgen de retículos periódicos de una (anillo) o dos dimensiones (toro, fundamental para las búsquedas que propone Jon Kleinberg). Y finaliza con la consabida conclusión de que es la fusión de ambos tipos de redes lo que genera el efecto de los small worlds: redes altamente conexas (grupos bien definidos) con caminos cortos entre cualquier par de nodos (los seis grados de separación). después, entran en juego las teorías de A. Barabasi con las redes sin escala y la teoría de la larga cola. Y finaliza con algo realmente interesante: el concepto de contexto y de identidad dentro de grupos u organizaciones sociales. Aquí el libro me enganchó sin remisión.

Pero faltaba la parte inreresante: la dinámica de los small worlds ¿cómo se crean desde cero? ¿cómo se propaga la información dentro de este tipo de redes? Comienza con el problema de la búsqueda: es cierto que existen caminos cortos entre cualquier par de individuos, pero ¿cómo se pueden localizar? Determinadas estructuras de la red garantizan que, además de ser un small world, cualquier individuo es capaz de encontrar los caminos más cortos teniendo en cuenta únicamente información local. Continua con ejemplos de propagación de información en las redes: epidemias, fallos eléctricos, crisis económicas... para llegar a una parte que no había leído aún: la definición de umbrales que establecen cuándo se poduce una propagación en la red en cascada o los cambios mueren en pocos saltos. Por último, habla de la ambigüedad y de cómo sólo las redes que están preparadas para trabajar con ella pueden recuperarse de catástrofes (pone los ejemplos de la crisis de Aisin-Toyota o el atentado del 11-S).

Aparte del libro, que es fanástico, si tienes interés por profundizar en el tema y leerte los artículos originales de todas las teorías, al final puedes encontrarlos como lecturas recomendadas. Aviso: sólo aptos para los adictos a las fómulas. Ten en cuenta que se trata de físicos, con todo lo que eso conlleva ;-)

Si te interesa una lectura más técnica, una aproximación más formal al fenómeno de los small worlds, te recomiendo que continues con estos artículos:

  • D.J.Watts: The "New" Science of Networks.- En Annual Review of Sociology, 30, 243-270 (2004). (PDF)
  • M.E.J. Newman: The structure and function of complex networks.- En SIAM Review 45, 167–256 (2003). (PDF)

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